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Afantasia: quando o olho da mente está cego

 

Para algumas pessoas é impossível imaginar o rosto de um amigo ou seu próprio apartamento — um fenômeno chamado “afantasia”.

 

“Afantasia” é uma incapacidade ou capacidade severamente limitada de criar um quadro mental mentalmente. Até o momento, não há cura ou tratamentos conhecidos que tenham sido comprovadamente eficazes, mas a pesquisa permanece nos estágios iniciais.

 

O pesquisador que cunhou o termo “afantasia” chamou de "uma variação fascinante na experiência humana". Muitas pessoas com “afantasia” nem sabem que têm até a idade adulta.

 

Em 2003, um homem de 65 anos trouxe um problema estranho ao neurologista Adam Zeman, agora na Universidade de Exeter, na Inglaterra. O paciente, mais tarde apelidado de "MX", alegou que não podia lembrar de imagens de amigos, familiares ou lugares recentemente visitados.

 

Toda a sua vida, MX, um agrimensor aposentado, adorava ler romances e rotineiramente, para adormecer, visualizava edifícios, entes queridos e eventos recentes. No entanto, depois de se submeter a um procedimento para desobstruir artérias em seu coração, durante o qual ele provavelmente sofreu um pequeno derrame, o olho de sua mente ficou cego. Ele podia ver normalmente, mas ele não podia mais formar imagens em sua mente.

 

Zeman nunca tinha encontrado nada parecido e começou a aprender mais. Desde então, ele deu à condição um nome - “afantasia” (phantasia significa "imaginação" em grego). E ele e outros cientistas estão explorando seus fundamentos neurológicos.

 

Zeman e seus colegas começaram sua análise testando a imaginação visual de MX de várias maneiras. Em comparação com as pessoas de controle, a MX teve uma pontuação ruim em questionários que avaliam a capacidade de produzir imagens visuais. Porém, surpreendentemente, ele foi capaz de realizar tarefas que normalmente envolviam visualização.

 

Por exemplo, quando solicitado a dizer qual é uma cor mais clara de verde — grama ou pinheiro — a maioria das pessoas imaginam a grama e árvore e comparando-as. MX disse corretamente que os pinheiros são mais escuros que a grama, mas ele insistiu que não tinha usado imagens visuais para tomar a decisão. "Eu só sei a resposta", disse ele.

 

Ele também se saiu bem em um teste da capacidade de girar objetos mentalmente. A ele foram mostradas duas fotos de objetos tridimensionais e lhe foi pedido para dizer se eles eram o mesmo item, apresentados antes e depois de ser girado em seu eixo, ou objetos diferentes. No entanto, ao contrário do grupo controle, ele demorou mais para decidir e o tempo que dispendeu não dependeu do grau de rotação. Na maioria das pessoas, quanto mais objetos diferem em sua orientação, mais tempo leva para rodá-los mentalmente para ver se eles podem combinar.

 

A ressonância magnética funcional (fMRI) atestou a incapacidade da MX de produzir uma imagem mental. Geralmente, quando as pessoas são solicitadas a visualizar uma pessoa, lugar ou objeto, uma rede composta por várias regiões cerebrais é ativada. Alguns deles estão envolvidos na tomada de decisões, outros na memória ou visão. No MX, as regiões visuais apresentaram pouca atividade, enquanto os responsáveis pela tomada de decisão e previsão de erros foram mais ativos. O estudo sugeriu que a MX usou uma estratégia diferente dos controles ao lidar com as tarefas de visualização.

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Uma extensa pesquisa sobre a incapacidade de formar imagens visuais contribuiu pouco na compreensão do MX. A primeira menção desse fenômeno foi aparentemente o estudo "café da manhã" de Francis Galton de 1880. O naturalista britânico pediu a 100 homens adultos para falar sobre a mesa em que comiam café da manhã todas as manhãs. Ele pediu informações sobre a iluminação, nitidez e cor das imagens em sua cabeça. Para seu espanto, 12 deles não foram capazes de lhe trazer informações: eles afirmaram que não produziam "imagens mentais" sobre o assunto.

 

Desde 1880 outros pesquisadores ocasionalmente relataram pessoas que não tinham capacidade de criar imagens mentais. Alguns chegaram a realizar inquéritos para estimar a prevalência. Em 2009, Bill Faw, da Brewton-Parker College, na Geórgia, informou que cerca de 2% das 2.500 pessoas que ele perguntou relataram não ter imaginação visual. Mas a própria “afantasia” atraiu pouca pesquisa ou atenção pública.

 

Isso começou a mudar em 2010, depois que a equipe de Zeman publicou seu estudo de MX. A revista Discover relatou as descobertas, levando várias pessoas a se apresentarem, todas dizendo que nunca foram capazes de criar imagens mentais, ao contrário do MX, no qual o problema era novo. Zeman e dois colegas, então, tiveram 21 entrevistados respondendo questionários sobre suas experiências visuais, incluindo um conhecido como “O Questionário de Vivacidade das Imagens Visuais” (VVIQ).

 

Eles publicaram os achados em 2015, usando o nome "“afantasia”" pela primeira vez. A maioria dos 21 disseram ter percebido apenas na adolescência e no início da vida adulta (através de conversas ou leitura) que outras pessoas poderiam chamar imagens em sua mente. E embora muitos dos entrevistados tivessem sonhos ou flashes de imagens visuais enquanto estavam acordados, todos eram substancial ou completamente incapazes de chamar de propósito imagens em sua mente, como de férias passadas ou mesmo de seu próprio casamento.

 

Desde 2015 a “afantasia” tornou-se objeto de artigos de jornais, reportagens televisivas, blogs e podcasts. A admissão no Facebook do desenvolvedor de software americano Blake Ross (que ajudou a desenvolver o navegador Firefox) trouxe à tona o tema após ele ter revelado sua incapacidade de criar imagens visuais. Milhares de pessoas relataram ter o mesmo “problema”, graças em parte a uma entrevista concedida a BBC.

 

Muitas pessoas perceberam apenas depois que os estudos de Zeman foram publicados que se enquadravam nos casos de “afantasia”. Muitos também acharam reconfortante que agora houvesse um nome para algo que os distinguisse dos outros. Eles tinham achado difícil descrever em palavras sua incapacidade de visualização. Quando tentavam explicar, muitas vezes eram recebidos com incompreensão. Zeman ficou surpreso com o quão gratas essas pessoas ficaram.

 

Um dos que se aproximou de Zeman — Jonas Schlatter, de Berlim — descreve seu próprio momento de descoberta. Schlatter teve uma pontuação muito baixa no questionário de vivacidade, que é visto como fortemente diagnóstico de “afantasia”. Como alguns dos participantes do estudo de Galton em 1800, Schlatter sempre pensou que expressões como "memórias desbotadas" ou "deixe-me imaginar um quadro" eram simplesmente modo de expressão.

 

Mas então uma noite em uma festa em casa, ele passou a entender que ele estava errado. Na cozinha, ele entrou em uma conversa sobre como poderia ser que uma pessoa pode simultaneamente ver algo e criar uma imagem mental dele. A pergunta inicialmente parecia absurda para ele, mas ele percebeu que ele poderia diferir dos outros em não fazer imagens mentais. Na manhã seguinte, ele começou a questionar seus amigos sobre suas experiências e fazer algumas pesquisas na Internet. Para sua grande surpresa, ele descobriu que a capacidade de visualizar imagens é real — exceto não para ele.

 

Quando Schlatter começou a discutir sua descoberta com amigos, ele também aprendeu que "a capacidade das pessoas de sintetizar imagens, difere". Zeman concorda. Seu estudo de 2015 incluiu 121 pessoas no grupo de controle. A maioria deles mostrou uma capacidade moderadamente boa de visualização. No entanto, haviam casos excepcionais nas duas pontas da escala, com mais indivíduos enquandrados na parte alta do que a parte baixa. Zeman chama a capacidade acima da média de criar imagens vívidas de hiperfantasia.

 

A pesquisa levantou uma série de questões. Uma delas é se a “afantasia” existe. As pessoas que pensam que não estão fazendo imagens mentais simplesmente estariam descrevendo suas imagens de forma diferente da maneira como as outras pessoas fazem? Afinal, pesquisas provocam descrições subjetivas, não sendo medidas objetivas do que está acontecendo no cérebro. Zeman admite que as respostas no questionário são propensas a uma certa quantidade de erros, mas ele está convencido de que a “afantasia” realmente ocorre.

 

Por um lado, achados neurológicos como os do caso de MX apoiam essa afirmação; para outro, as pessoas que relatam falta de um olho mental às vezes têm outras anomalias relacionadas à visualização. Por exemplo, alguns indivíduos com “afantasia” relatam fraqueza na memória autobiográfica, lembrança de eventos em suas vidas. Além disso, muitos com “afantasia” também sofrem de prosopagnosia, reconhecimento facial prejudicado. Para Zeman, as ligações com outras condições indicam que pode haver vários subgrupos de “afantasia”.

 

Joel Pearson, professor de neurociência cognitiva da Universidade de Nova Gales do Sul, na Austrália, também considera a “afantasia” real. Como parte de seu trabalho, ele estuda a rivalidade binóculo, um fenômeno perceptivo que ocorre quando as pessoas são mostradas imagens diferentes simultaneamente à esquerda e ao olho direito. Aqui os sujeitos não vêem uma combinação de ambas as imagens, mas sim apenas uma de cada vez.

 

Pearson e sua equipe descobriram que um simples truque pode influenciar para qual imagem é dada prioridade. Pedir aos voluntários para visualizar uma das imagens antes do teste aumenta a probabilidade de que essa imagem venha à tona durante o teste. No entanto, as pessoas autodiagnosticadas com “afantasia” não são afetadas, indicando que a visualização está prejudicada.

 

Zeman e outros também estão estudando como o funcionamento cerebral difere naqueles com “afantasia”. Ele e seus colegas convidaram recentemente mais de 100 pessoas para fazer uma tomografia cerebral em seu laboratório. Eles descobriram que quando indivíduos que pontuaram alto no VVIQ foram solicitados a visualizar algo, apenas algumas áreas cerebrais foram ativadas. Pesquisadores descobriram que essas regiões se iluminam ao processar imagens complexas, como rostos, eventos e relações espaciais. Em contraste, mais e diferentes regiões cerebrais foram iluminadas em pessoas que relataram não ter a capacidade de visualização. Esses indivíduos tendem a utilizar regiões associadas ao controle de comportamento e planejamento, como foi observado no MX.

 

Zeman ainda não estudou extensivamente o outro extremo, a hiperfantasia. Muitas pessoas com hiperfantasia disseram a ele, no entanto, que eles facilmente se perdem em devaneios sobre o passado ou o futuro. Em contraste com a “afantasia”, a hiperpahantasia ainda não foi relacionada por ter ligações com o reconhecimento facial ou a memória.

 

A importância da capacidade de visualização de imagens

 

Zeman inicialmente presumiu que a visualização era central para o processo criativo. No entanto, muitas das pessoas com “afantasia” que entraram em contato com ele trabalham com sucesso em profissões criativas — como artistas, arquitetos e cientistas. Jonas Schlatter, por exemplo, cria sites para uma start-up que ele fundou. Seu sócio achou um pouco estranho que ele usou quadro branco, papel e um lápis no processo de design. Mas Schlatter agora entende que essa abordagem é a única maneira que ele pode antecipar como as páginas da Web eventualmente serão.

 

Como as pessoas lidam com essa condição difere de pessoa para pessoa? Alguns gostariam de ter visualizações, mas ninguém conseguiu fazer isso ainda, de acordo com Zeman. Várias pessoas relataram que foram capazes de "ver" com os olhos fechados sob a influência de drogas alucinógenas. Schlatter, que não se sente especialmente desfavorecido por sua “afantasia”, experimentou o salto no olho de sua mente de uma forma menos drástica. "Por duas semanas eu olhei para o mesmo lápis uma e outra vez e tentei memorizá-lo. Mas no final eu ainda não conseguia visualizar", diz ele.

 

Quinze anos se passaram desde que MX trouxe “afantasia” à atenção de Adam Zeman. Em contraste com Schlatter, que tem nasceu assim, MX recuperou um pouco de sua capacidade de visualização. Presumivelmente, seu cérebro recriou conexões que foram danificadas pelo derrame ou construíram novas conexões. Quando MX sonha à noite, ele vê imagens. E, ocasionalmente, quando alguém menciona um lugar que ele conhece, uma imagem aparece nos olhos de sua mente.

 

Como uma pessoa se lembra de detalhes de um objeto ou um evento se não pode realmente vê-lo em sua mente? Foi avaliado o desempenho da memória visual entre indivíduos com “afantasia” em comparação com aqueles que formavam imagens na mente.

 

No estudo, foram mostradas três imagens de uma sala de estar, uma cozinha e um quarto e foram solicitados a tirar cada uma da memória. Seus desenhos foram objetivamente revisados por mais de 2.700 avaliadores online que avaliaram os detalhes de como eram os ambientes e detalhes espaciais (o tamanho e a localização dos objetos).

 

Esperava-se que pessoas com “afantasia” pudessem achar difícil tirar uma imagem da memória, pois não podem invocar essas fotos nos olhos de sua mente.

 

Os estudos mostraram que pessoas com “afantasia” desenharam os objetos do tamanho e localização corretos, mas eles forneceram menos detalhes visuais, como cor e também desenharam um número menor de objetos em comparação com imagens originais.

 

Alguns participantes com “afantasia” descreveram o que o objeto era através da linguagem – como escrever as palavras "cama" ou "cadeira" – em vez de desenhá-los. Isso sugere que aqueles com “afantasia” poderiam estar usando estratégias alternativas, como representações verbais em vez de memória visual. Essas diferenças nos detalhes objeto e espacial não se devem a diferenças na capacidade artística ou no esforço de desenho.

Os resultados sugeriram que pessoas com “afantasia” têm habilidades de imagens espaciais intactas – a capacidade de representar o tamanho, localização e posição dos objetos em relação uns aos outros. Esse achado foi reforçado em outro de nossos estudos que examinam como as pessoas com “afantasia” se comportam em uma série de tarefas de memória relacionadas ao imaginário.

 

Foram encontradas pessoas que não tinham a capacidade de gerar imagens visuais realizadas tão bem quanto pessoas com imagens típicas nessas tarefas. Também foram idenfificadas semelhanças no desempenho dentro da clássica tarefa de rotação mental, na qual as pessoas olham para as formas para descobrir se são a mesma forma girada ou formas diferentes.

Esse desempenho sugere que você não precisa "ver" com o olho da mente para realizar essas tarefas. Por outro lado, foi documentado que algumas pessoas com “afantasia” – mas não todas – são mais propensas a relatar dificuldades em reconhecer rostos e também relatar uma memória autobiográfica pobre – a memória dos eventos da vida – um tipo de memória pensada para confiar fortemente em imagens visuais.

 

 

Fonte – sites: The Conversation | Healthline | BBC | Scientific American